Recommended Posts

Помните, я обещал вам, что в начале августа закажу Наташе Нисмиановой полноценный портрет майора морской пехоты Марии Кальтендраккен из моих космостимпанковских рассказов?

Так вот. Я это сделал.
И вот обещанный портрет. Кликните для полного размера.

 

EnEшники, ну, узнаёте прототип персонажа? ^_^

0_170e26_87e11766_orig

  • Like 2

Share this post


Link to post
Share on other sites

Приветствуйте старт новой большой работы! Новый роман во вселенной "Враг неизвестен" официально запущен - непрямое продолжение и одновременно римейк первой части. Приключений и битвы, заговоры и предательства, мистика и конспирология - всё это ждёт вас впереди. Начнём!
858198_1000.jpg


Примечание! Здесь будет опубликован только пролог, в дальнейшем я буду лишь информировать о прогрессе текста, чтение которого будет доступно в моём блоге или на литературных сайтах.
 

Враг неизвестен. Безымянные солдаты.

Пролог.
27 апреля 2028-го года. Океания.

- …авианосец «Шарль де Голль» вернётся во Францию до конца следующего месяца. Вместе с ним из состава Мобильных сил ООН на Тихом океане будут выведены и другие французские корабли. В связи с обострившейся обстановкой в Северной Африке правительство Франции считает необходимым усилить военное присутствие на Средиземном море. Некоторые источники в Лондоне сообщают, что в ближайшее время Мобильные Силы покинет и британская компонента. Снижение активности так называемых пришельцев позволяет ряду аналитиков…
Голос диктора сперва пошёл помехами, а затем и вовсе оборвался. Из маленького круглого динамика теперь неслось лишь шуршание статики. Лейтенант Хэвен Пикот отложил карманное радио – самое обычное, купленное в отделе радиотоваров – и поднялся со скамьи. Ухватился за скобу в стене, чтобы не упасть, сказал, повысив голос:
- Всё, ребята, вошли в зону их глушилок. Скоро начнётся.
Солдаты ответили ему по-разному – кто тяжким вздохом, кто смешком. Железное брюхо десантного «Рейнджера» было рассчитано на двадцать с чем-то пассажиров, сейчас же их набилось чуть менее тридцати. Пахло потом, не хватало воздуха. Бойцы ощущали себя кильками в консервной банке.
В большинстве своём это были местные – тайцы, малазийцы, филиппинцы, даже вьетнамцы. В авангард шли лишь добровольцы, и хотя формально взвод Пикота принадлежал к войскам ООН, мало кто из солдат первого мира жаждал рисковать собой ради спасения каких-нибудь лаосских рыбаков. Выделялись среди них сам Хэвен, белый австралиец, и капрал Илка Джефферсон – молодая новозеландка венгерского, как это ни странно, происхождения. Последняя сидела сейчас у самой рампы, держа шлем на коленях – невысокая, крепкая, но очень стройная, на вид скорее гибкая, чем мускулистая. Её волосы цвета воронова крыла были привычно растрёпаны, а длинный низкий хвост спадал на спинную пластину кирасы.
- Даю последний брифинг. С момента вылета новых сведений не поступило. – Громким, уверенным голосом продолжил лейтенант. Всё, что он сейчас говорил, его подчинённые уже слышали – суть была в том, чтобы отвлечь их от лишних мыслей и заставить сосредоточиться. – «Водяные» атаковали рыбацкую деревню на побережье Таиланда. Связь сразу оборвалась. Спутник сделал серию снимков в момент нападения, после чего ушёл из района. Американцы подняли высотный разведчик, но прибыть раньше нас он не успевает. По данным со спутника, из моря поднялось девять «блюдец» - это значит, что на дне неподалёку лежит по меньшей мере три корабля-носителя. «Блюдца» приземлились вокруг деревни, отрезав её со стороны суши, после чего высадили войска. Спутник видел только самое начало, но очевидно, что это жатва – они пришли за людьми. Наша цель – им помешать. Наши три взвода войдут со стороны моря, высадку прикроет авиация с «Викрамадитья». Очаги сопротивления могут сохраняться у полицейского участка и деревенской администрации. Пробиваемся туда, по пути беря под защиту всех встреченных гражданских, организуем оборону. Минут через тридцать после нас подтянется механизированный батальон армии Таиланда, за ним – «голубые каски» с ближайшей базы. Всё, что нам нужно – дожить до их прибытия.
- Нам – не обязательно, сэр. – Спокойно заметила со своего места капрал Джефферсон. – Дожить должны гражданские. В этом смысл.
- Ну, мы тоже постараемся, капрал. – Криво усмехнулся Хэвен. Сходу ничего умнее ему в голову не пришло. Слова новозеландки застали офицера врасплох – обычно она угрюмо молчала весь полёт, открывая рот только в бою.
Девушка, к счастью, ничего больше не добавила, и принялась с равнодушным видом проверять ремешки своей брони. Оружие «водяных», стреляющее тонкими смертоносными иглами, пробивало обычные бронежилеты как вязальная спица прошивает шерстяной свитер. Оружейникам Мобильных Сил потребовалось время, чтобы найти достойный ответ, но недавно в войска стало поступать новое снаряжение. И во взводе Пикота единственный пока комплект достался Илке, как большой любительнице сражаться в первой линии. Новозеландка была закована в лёгкую кирасу с круглыми наплечниками и широкими набедренниками, на руках у девушки были стальные наручи до локтей и латные перчатки, похожие на рыцарские. Никакого камуфляжа (от «водяных» он не скроет), всё чёрное, лишь на левом наплечнике белая эмблема ООН.
Лейтенант откашлялся:
- Как только высадимся, мы…
«Рейнджер» тряхнуло. Потом ещё раз. Снаружи, из-за обшивки, донёсся глухой удар, перешедший в металлический скрежет. Под потолком с щелчком включился динамик внутренней связи, и голос пилота сообщил:
- Попадание! Идём на одном двигателе… Идём со снижением, приготовьтесь к аварийной! До суши дотянем, но…
Тряхнуло ещё раз. Кто-то из солдат уронил на пол шлем. Внутренняя связь неожиданно вырубилась – как недавно радио, только теперь не было даже статики. Хэвен торопливо плюхнулся на скамью, пристегнулся ремнём к стенке. Рявкнул, перекрикивая дребезжание корпуса:
- Приготовиться к удару! Возможна посадка на воду! Быть готовыми покинуть транспорт!
«Рейнджер» начал понемногу крениться на правый борт.
- Всем проверить ремни! – Распорядился лейтенант. – До полной остановки не расстёгивать…
Удар чуть не вышиб из него дух. Конвертоплан ударился о поверхность на большой скорости, и отскочил вверх, как плоский камешек от воды. Второй удар оказался лишь немногим слабее, он сопровождался звуком рвущегося металла. От третьего у Хэвена потемнело в глазах – но он, к счастью, оказался последним. «Рейнджер» проскользил ещё немного вперёд и замер, слегка осев на один борт. Стало неприятно тихо.
- Рампа! – Прохрипел лейтенант, пытаясь отдышаться. – Опустить рампу!
Кто-то из солдат дотянулся до пульта на стене, нажал кнопку – рампа в кормовой части отсека дёрнулась… и встала, открыв лишь узенькую щёлочку.
- Мать его! – Выругался Пикот. - Джефферсон, Ли, Тонг! Помогите ей открыться. Сонг, посмотри, что с пилотами!
Капрал Джефферсон не поднимаясь со скамьи развернулась, подобралась, и с силой ударила в рампу каблуками своих высоких кожаных сапог. Двое других бойцов навалились на люк плечами. Тот нехотя пополз вниз, дико взвизгивая каждую секунду. В утробу подбитого транспорта ворвался свежий морской воздух, отдающий солью и дымом, а за ним… и само море. «Рейнджер» упал на пляж, кормовая его часть оказалась опущена в воду. К счастью, неглубоко. Солдатам ООН открылся очаровательный вид на бескрайние синие волны Сиамского залива. Любоваться им, увы, было некогда.
- Высадка по плану! – Хэвен спешно расстегнул ремни, вытащил винтовку из крепления на стене. – Оружие не замочите! Сонг, что пилоты?
- Там осколками посекло, сэр… Всю кабину. Первый мёртв, второй ранен, вроде.
- Стабилизируй раненого, перетащи в салон и давай в арьергард.
Десантный отсек первой покинула, как обычно, Илка – бесстрашие угрюмой новозеландки всегда граничило с потерей чувства самосохранения. Держа лёгкий пулемёт над головой, девушка спрыгнула в воду – её оказалось почти по грудь. Остальные бойцы посыпались следом уже без колебаний. Одно отделение начало собираться у левого борта, другое у правого, третье слегка замешкалось – ему полагалось прикрывать тыл, но с тылу сейчас было море.
- Пошли, пошли! – Подстегнул их лейтенант, выбираясь из «Рейнджера». – Делитесь по огневым командам!
Стоило офицеру покинуть чрево транспорта, как над его головой с гудением промчалось «блюдце» - самый малый из боевых кораблей противника, больше похожий на серую шляпную коробку с коттедж величиной. «Блюдце» успело удалиться на полмили в сторону моря, когда его настигли прилетевшие следом ракеты. Две белые звездочки, оставляя за собой хвосты чёрного дыма, почти догнали корабль – но взорвались, не коснувшись его серого корпуса. Видимого урона это не нанесло. Следом появился и выпустивший ракеты истребитель – индийский палубный МиГ. Он обстрелял «блюдце» из пушки и резко ушёл вверх, избегая ответной атаки.
- Что за дьявол? – Охнул Пикот, зажимая уши – без того контуженного посадкой, его оглушило взрывами и рёвом турбин. – Они должны быть на земле до конца жатвы! Почему они в воздухе?
Задуматься над этим лейтенанту не дали – ещё не развернувшийся в боевой порядок взвод сходу попал под обстрел. Тяжёлые игломёты ударили из нескольких деревенских домиков, стоящих ближе к пляжу. Длинные очереди толстых игл взрыли песок и морские волны, хлестанули по чёрным фигуркам солдат ООН. Двое или трое тут же упали, как подкошенные, вода вокруг них окрасилась алым. Единственным укрытием взводу служил корпус «Рейнджера», так что выход был один – наступать, вырываться с голой полосы песка.
- Отделения один и два – вперёд! – Прокричал Пикот, вжимаясь плечом в серую обшивку конвертоплана. – Отделение три – подавить огневые точки всеми средствами!
Если в домах засели пришельцы – живых людей там точно нет. Значит – можно не стесняться. Навстречу иглам «водяных» полетели выстрелы двух гранатомётов и гранаты из подствольников. Пулемётчик третьего отделения положил ствол своего М60 на плечо напарника и вдавил гашетку. Под прикрытием ливня свинца бойцы рванулись на штурм. Лейтенант последовал за ними – не только чтобы показать свою храбрость, и потому, что без радиосвязи командовать из второго эшелона просто не мог.
Этот рывок стоил взводу ещё троих убитых – и обошёлся бы дороже, если б не капрал Джефферсон, преодолевшая дистанцию до врага чуть не в полный рост, не замедляя шага. Несколько игл разбилось о её кирасу, одна сорвала наплечник с левого плеча, ещё одна оцарапала ногу выше колена, разорвав брюки – но ни одной серьёзной раны девушка не получила. Дошагав до хижины, откуда вёлся огонь, капрал расстреляла её защитников почти в упор и ворвалась внутрь. Товарищам оставалось лишь следовать за ней. Через минуту отряд уже занял прибрежные дома, пережившие обстрел гранатами. Внутри обнаружились трупы полудюжины акватиков – лёгкий пехоты «водяных». Невысокие, большеголовые твари, похожие на гибрид киношного инопланетянина с жабой, даже после смерти продолжали сжимать в хрупких на вид перепончатых лапках рукояти игломётов.
Получив передышку, Хэвен велел солдатам закрепиться, сам же оценил обстановку с крыши одного из домов. Деревня оказалась не такой уж маленькой – вокруг раскинулись десятки одно-двухэтажных зданий. Вдали поднимались к небу колонны чёрного дыма – вероятно, горели разбомбленные на земле «блюдца». В воздухе их не было – как и истребителей с «Викрамадитья». Воздушная схватка, очевидно, сейчас шла над морем. Дым поднимался и из самого центра посёлка – ярко-красный. Условный сигнал – там, около администрации, высадился первый взвод вместе с командиром роты. Оттуда уже неслись выстрелы и разрывы гранат. Сигналов от третьего взвода, как и их «Рейнджера», было не видать. Следовало допускать, что они вовсе не дотянули до берега. Лейтенант Пикот выдернул чеку из сигнальной шашки с золотым ободком, бросил её за спину, на песок пляжа – там взмыл к облакам жёлтый дымный столб.
- Передать по цепочке. – Приказал он, спрыгнув с крыши. – Смена приоритетов. Задача по поиску гражданских временно отменяется. Основная задача – соединиться с первым взводом. Продвигаемся плотным строем к центру деревни. Осматриваем только строения на маршруте, в стороны не расходимся. Капрал Джефферсон, ко мне!
- Да, сэр. – Девушка отыскала и приладила на место наплечник, однако не потрудилась перевязать рану на ноге – та слабо кровоточила, а боль новозеландку, кажется, ничуть не волновала.
- Будь рядом со мной неотлучно. – Строго сказал Хэвен. – Прикрывай. Понятно?
Это был практически единственный способ удержать Илку в общем строю – достаточно надёжный, впрочем.
- Да, сэр. – Тёмно-синие глаза девушки не выражали ни задора, ни ярости – лишь спокойствие. Пикот давно отчаялся понять, что творится в её голове.
- Выдвигаемся!
Уже на следующей улице взвод встретила вторая волна акватиков – эти не сидели на месте, наступали навстречу, мельтешили среди домов, пытались зайти с фланга. Ещё двое убитых и один серьёзно раненый. Двухэтажное здание полицейского участка на пути – и никакого очага сопротивления, никаких выживших в нём, только несколько огневых точек «водяных». Тут Пикот «спустил с поводка» Илку, дав ей отмашку на зачистку здания – в свой броне и с пулемётом она буквально выдавила защитников из узких коридоров участка, получив лишь пару царапин. Соратники по отделению главным образом прикрывали девушке спину.
Между участком и администрацией протянулась единственная кривая улочка – Хэвен полагал, что на ней встретит «водяных», ведущих бой с первым взводом и, при удаче, ударит им в тыл. Он ошибся – улица оказалась пуста. Отряд пересёк её, вышел на площадь перед административным зданием. Остановился. Площадь буквально устилали трупы – акватики, зеленошкурые Глубинные, несколько мёртвых ящеров, бойцы Мобильных Сил в чёрных мундирах… Солдат ООН явно застали врасплох при высадке, и они потеряли человек десять, прежде чем смогли отступить.
- Третье отделение – прикрываете отсюда. Первое, второе – вперёд. Осмотреть администрацию. – Лейтенант продублировал команды жестами и вышел из-под прикрытия домов вместе со своими бойцами.
Оставшиеся члены первого взвода обнаружились в административном здании – похоже, все до единого. Они отошли туда в беспорядке, «водяные» ворвались следом на их плечах и в яростной ближней схватке перебили. Труп одного ящера перегородил коридор, ведущий из фойе – двуногая тварь в рост человека, покрытая коричневой чешуёй. Эдакий мини-тираннозавр. С пастью в треть длины тела.
- Задача меняется. – Выдавил Пикот сквозь спазм в горле. – Взводу собраться в здании. Приготовиться к обороне. Будем держаться до подхода помощи.
- Сэр. – Капрал Джефферсон осторожно тронула его за локоть. – Вы заметили? Гражданские…
- Что – гражданские? – Не понял Хэвен. – Их здесь нет.
- Именно, сэр. – Серьёзно кивнула девушка. – Их нигде нет. Ни одного.
- Дьявол. – Только тут до лейтенанта дошло. В горячке боя он не обратил внимания – а ведь миновав половину деревни, взвод не увидел ни единого местного жителя. Ни живого, ни мёртвого. Кто-то должен был прятаться в домах. Кто-то должен был выйти к солдатам. Чьи-то трупы должны были валяться на улицах.
- Они закончили жатву. – Выдохнул Пикот. – Но не улетели.
- Они ждали нас, сэр. – Ещё раз кивнула Илка.
- Командир, атакуют! – Продолжить ей не дал окрик бойца арьергарда.
- Занять круговую оборону! – Немедленно отреагировал лейтенант. – Снайпера и гранатомёты на крышу! М60 на главный вход! Джефферсон, ни шагу от меня!
- Да, сэр.
Сам он последовал за гранатомётчиками на крышу – плоскую, если не считать вентиляционного короба посередине.
Пока взвод осматривал здание, отошедшие вглубь деревни «водяные» окружали площадь – и теперь хлынули со всех сторон. Акватики обрушили на администрацию ураган игл – стреляли буквально из каждого здания на площади. Два десятка ящеров помчалось к зданию напролом, игнорируя стрельбу с первого этажа. Илка положила ствол своего М249 на металлическую оградку, идущую по краю крыши, и открыла огонь короткими, но частыми очередями. Хэвен последовал её примеру. Вот споткнулся на бегу и рухнул, вздымая облака пыли, один ящер. Вот второй словно запутался в собственных лапах и повалился вбок. Вот выстрел гранатомёта развалил по дощечке магазинчик, где засели стрелки «водяных». Вот снайпер упал на спину, получив две иглы в лицо и одну в шею. Вот капрал пошатнулась, когда игла ударила её по каске, но через миг вернулась к стрельбе. Вот первый из ящеров добежал до мёртвой зоны и скрылся из виду. Снизу донёсся звон бьющегося стекла и чей-то болезненный крик. Ещё один мини-динозавр неожиданно остановился, присел и… могучим прыжком взвился вверх на несколько метров. «Раньше они так не умели». – Как-то отстранённо подумал Хэвен, наблюдая за полётом гигантской твари.
Ящер приземлился точно на гранатомётчика, впечатал его в крышу, рванул жуткими когтями, превращая человека в груду окровавленного мяса. Крутанулся на месте, ударом хвоста сбросил с крыши второго бойца с гранатомётом, молнией рванулся к Пикоту.
- Сука! – Только и успел воскликнуть лейтенант, вжимая спуск своей винтовки. Пули срикошетили от покатого черепа монстра, как пластиковые шарики. Через долю секунды ящер наклонил голову набок и схватил Хэвена своими челюстями поперёк туловища, как аллигатор. Оторвал его от земли, вздёрнул вверх, тряхнул, словно терьер – дохлую крысу. Кривые зубища впились в плоть офицера, разрывая её – от боли Пикот закричал, выпустил из рук винтовку. Ящер тряхнул его ещё раз – и вдруг выпустил, пошатнулся. Хэвен рухнул на крышу лицом вниз, оглушённый болью – и не нашёл в себе сил перевернуться на спину, или хотя бы попробовать дотянуться до кобуры с пистолетом. Лёжа носом в раскалённый солнцем битум, сквозь острую боль, сжигающую всё тело от живота до шеи, он слышал тяжёлые шаги ящера, одиночные выстрелы над самым ухом, хриплый женский вскрик… и взрыв. Громыхнуло совсем рядом, но как-то глухо, будто в бочке. Лейтенант не знал, сколько времени прошло после взрыва – может, минута, а может час, но вскоре чьи-то руки легли ему на плечи. Узкие изящные ладони, тонкие, длинные пальцы – но всё твёрдое, будто закованное в металл… Ну конечно, кто у нас во взводе носит латные перчатки? ...
- Сэр? – Капрал Илка Джефферсон бережно перевернула командира на спину, заглянула ему в лицо. Девушка где-то потеряла каску и многострадальный левый наплечник. Ветерок ерошил её иссиня-чёрные волосы, одна щека была заляпана чем-то зелёным. – Вы живы?
- Ну видишь же… - Борясь с тошнотой, проворчал Пикот. – Где ящерица?
- Я… подобрала винтовку снайпера и выстрелила ему в брюхо несколько раз, сэр. – Ровным голосом объяснила новозеландка. – Пули пробили чешую. Когда ящер отошёл от вас и открыл пасть, я забросила ему в рот гранату и прыгнула за короб вентиляции. Граната его убила.
- И как тебя из дурдома выпустили? – С кривой усмешкой пробормотал Пикот. – Иди теперь вниз, помоги остальным. Здесь ловить уже нечего.
- Не уверена, что это нужно, сэр. – Качнула головой Илка. – Смотрите.
Она указала куда-то вверх. Хэвен посмотрел в нужном направлении – и увидел белые полоски, чертящие ярко-голубое небо. Самолёты шли очень высоко – выше невидимого купола, гасящего радиосвязь и глушащего системы наведения.
- Это не истребители. – Прошептал лейтенант. – Не воздушное прикрытие.
- Похоже, подкрепления тоже попали в засаду. – Капрал нахмурилась. – Сэр, прижмите ладони к животу. Сейчас будет больно.
Девушка ухватила его за воротник и с видимым трудом поволокла к спуску с крыши. Снизу, с первого этажа, ещё неслись выстрелы и вопли, но их становилось всё меньше. Запрыгнуть на крышу больше никто не пытался.
- Эй, капрал, а это что, мои кишки? – Спросил Хэвен, на которого напало странное весёлое настроение. Наверное, так чувствуют себя люди, точно знающие, что уже мертвы.
- Да, сэр. Так они выглядят. Мы вернём их на место, обещаю.
- Спасибо, капрал.
Новозеландка затащила его под крышу, на лестничную площадку, уложила поудобней, присела рядом, держа ладонь на кобуре. Внизу ещё стреляли…
- Илка, я всегда считал тебя абсолютно сумасшедшей, но человеком неплохим. – Признался лейтенант, глядя на девушку снизу-вверх. – А ещё ты очень красивая, тебе раньше не говорили? Особенно лицо.
- Спасибо, сэр. – Впервые на памяти Хэвена мрачная новозеландка усмехнулась. – Вы тоже ничего так. Хотите предложить ужин?
- Не могу. – Грустно признался Пикот. – У меня кишки вывалились, а без них есть трудно…
До края его уха донёсся характерный нарастающий свист. Илка, очевидно, тоже услышала звук, потому что вдруг навалилась на лейтенанта, прикрыла его собой, будто надеясь, что это поможет. Взрывы прогремели серией – бомбы падали одна за другой. Ударная волна смела хлипкое строение администрации уже через миг…


Интерлюдия.
Расшифровка аудиозаписи.

[ПОВРЕЖДЁННЫЙ УЧАСТОК ЗАПИСИ]

К: Прошу, повторите.

П: Мы называли это «Войной с саламандрами». Ну, знаете, по книге того чеха... Она вообще-то была запрещена, но многие её читали сразу после выхода. Многие из нашего отряда, то есть. До сих пор не могу поверить, что он не был в курсе. А тварей этих, стало быть, называли «саламандрами». Американцы в нашей команде звали их «марсианами» поначалу, но это не прижилось.

К: Ну а вы, стало быть...

П: А мы были «Флотилией Икс».

К: Потому что формально вас не существовало.

П: Именно так. Хотя у нас даже была униформа со знаками отличия. Наверное, потому что дуче любил мундиры, и уделял этому слишком много внимания. Пусть часть формально не существует, но мундиры у неё должны быть.

К: Когда флотилия была сформирована?

П: Я вступил в неё в тридцать шестом, к тому времени она существовала уже около двух лет. Всё ведь началось именно в тридцать четвёртом. Сначала - нападения на греческие островки в Эгейском море, потом на нашу морскую базу...

К: Сколько вас было?

П: Изначально - около тридцати человек. К концу войны - более двухсот только боевого состава. К тому же, нам оказывал содействие флот. Кстати, вы думаете, наш флот понёс такие потери только от действий Союзников и немцев? Ха! У нас был хороший флот, куда лучше армии. Немало кораблей мы потеряли в боях с саламандрами.

К: Вы были хорошо вооружены для таких действий?

П: Нет, конечно! Главным оружием были ножи и простейшие гарпунные ружья. Не чета их пушкам, что стреляли под водой очередями. Важно было навязать ближний бой. Кроме того, их корабли на грунте, опорные базы и крупные скопления бомбили глубинными бомбами и атаковали торпедами флотские ребята... Это им дорого обходилось. Потом приходили мы - и зачищали выживших. Подводное оборудование тоже было примитивным. У нас было несколько переоборудованных субмарин. Больших, с десантными отсеками, с дополнительными шлюзами. Потом и с оружием ближнего боя - башенки как на бомбардировщиках, знаете... Под конец войны у нас появилось что-то вроде пневматических пулемётов. Они стреляли дротиками, довольно далеко. Но это были огромные тяжёлые штуки, годились только как стационарное оружие.

К: Кто был у вас главным?

П: В оперативной части - сначала Полеттини, потом я. Выше... А я не знаю.

К: То есть?

П: Поначалу я думал, что нами командует князь Боргезе. И так и казалось. Изначально во «Флотилии Икс» были только итальянцы. Потом добавилось несколько немцев. Но в сорок втором году, после разгрома наших баз у Крита и Гибралтара, и гибели половины боевого состава, нас пополнили англичанами и янки. Это было ещё до Сицилии, заметьте. Я ничего не понял тогда - но сверху мне велели делать вид, будто так и надо. Сам Чёрный принц со мной беседовал. Я потом поговорил с новенькими - они тоже ничего не понимали. Но конфликтов особо не было - людей отбирали явно не только по боевым навыкам. Все были уравновешенные, готовые к сотрудничеству. Были мелкие стычки, в основном у англичан с немцами, но за ножи никто не хватался. В любом случае, с того момента я понял, что ни князь, ни дуче высшим начальством не являются. Тут было что-то большее.

К: Кончилось всё с уничтожением их базы в Ионийском море?

П: Да. До того мы находили и уничтожали их опорные пункты по всему Средиземноморью. Но это был центр. Это было сердце. Источник заразы даже - похоже, что там они спали, оттуда начали распространяться, когда что-то их разбудило.

К: Это было сложно?

П: Ещё как! Почти все наши там полегли. И куча флотских. Шесть субмарин, две наши и четыре флотские, полдюжины эсминцев, пара кораблей покрупнее... Не только наши - от нашего флота тогда уже мало что уцелело. Это был последний бой, все это чувствовали. Мировая война заканчивалась - и Война с саламандрами тоже.

К: Вы участвовали в последнем штурме лично?

П: Да. Мы использовали подводные заряды для полного разрушения базы. Такие же потом, уже после войны, использует... Хотя, не важно. Наши были ещё мощнее. Мы прорвались внутрь, заминировали самые глубокие туннели под дном, вырвались назад - и всё взорвалось. Кусок дна просто осел. Спасательные корабли собрали на поверхности четырнадцать человек. Выжило пятеро, считая меня. Ещё двое моих парней, один немец и одна англичанка... Да, среди их пополнения была женщина, причём пловец, не вспомогательный персонал. Не знаю, откуда она вообще взялась, но до сих пор рад, что выжила - хорошая была девушка, умная и спокойная, помогала гасить конфликты между своими и немцами поначалу. По-немецки и по-итальянски говорила отлично...

К: И на этом всё закончилось?

П: Да, ещё год мы продолжали вычёсывать море, но больше саламандр не видели. Руинами базы занялись янки, нас туда не подпускали. В сорок седьмом «Флотилию Икс» распустили за ненадобностью. Мне отсыпали наград за операции, в которых я на самом деле не участвовал, ха-ха. Учитывая, от какой страны это были награды, после войны я их даже носить не мог. Так всё и закончилось. В тот раз.

К: Благодарю вас за уделённое время, полковник. С вами свяжутся для дальнейших консультаций.

[КОНЕЦ ЗАПИСИ]
  • Like 2

Share this post


Link to post
Share on other sites

Пролог, интерлюдия и первая глава вычитаны и опубликованы на сайте ЛитНэт. Пока что из всех литературных сайтов публикация будет вестись только там и на фикбуке.

Ссылка на книгу - вот тут.

Share this post


Link to post
Share on other sites

А вот, собственно, и портрет Илки Джефферсон от превосходной художница Billy G. (https://vk.com/triedsohard)
Давно у нас не было иллюстраций в реалистичном стиле, верно? Лично я почти в восторге. Кто-то мог представлять Третью иначе, но я на потрете вижу именно её, даже с её фирменным выражением лица. Ну а как вам? Хорош ли портрет? Хотите ли продолжение в виде обложки? ^_^

936556_1000.jpg

Share this post


Link to post
Share on other sites

Четвёртая глава "Безымянных солдат"  вычитана и готова к чтению! Прошу оставлять отзывы.

На фикбуке: https://ficbook.net/readfic/7258522

На ЛитНете: https://litnet.com/book/vrag-neizvesten-bezymyannye-soldaty-b89321

На Самиздате: http://samlib.ru/editors/b/birjushew_r_r/nameless.shtml


В качестве сопровождения - музыка!

Песенка про оперативников Специального Института ООН по внеземным проблемам:

 

 

И песенка про солдат Безымянного взвода:

 

 

Share this post


Link to post
Share on other sites

Друзья мои, это рекорд. Это первый в моём творчестве рассказ - настоящий рассказ, а не повесть, обозванная рассказом, как бывало прежде. Четыре дня чистой работы и шесть с учётом постобработки текста, меньше тринадцати страниц в итоге. При этом, как я надеюсь, связный сюжет, интересные персонажи и порция добротной атмосферы. Получилось ли - надеюсь услышать от вас. Ссылки для чтения залпом и в один присест :)

Самиздат:
http://samlib.ru/editors/b/birjushew_r_r/sparksofhope.shtml

АТ:
https://author.today/work/32215

Фикбук:
https://ficbook.net/readfic/8056380

И да, снайпер отряда - это отсылка к "Хроникам валькирии". Не мог же я не сделать к ним отсылку в рассказе про регулярное ополчение :)
758954_original.jpg

  • Thanks 1

Share this post


Link to post
Share on other sites

Однажды это станет прологом первого романа в грандиозной трилогии, которая, в свою очередь, станет венцом моего творчества (допишу - и можно в гроб). Но когда - бог весть. А пока - читайте это. Делитесь впечатлениями. Советуйте. Поправляйте. Спрашивайте. Для меня это очень важно.

Тяжёлый день лета 1808 года.
Поток беженцев иссяк где-то к полудню. Кучки усталых горожан и крестьян, группки всадников, битком набитые повозки тянулись мимо редутов всю ночь и всё утро. Последние беглецы шли пешком – неся на плечах скудные пожитки и дурные вести. Некоторых из них капитан Буле выслушал сам – и от рассказанного у бывалого офицера едва не зашевелились волосы. Но вот, прошли эти, последние, отставшие – дорога опустела. Капитан распорядился перекрыть её рогатками и готовить обед. Похоже было, что если не покормить солдат сейчас, то очень скоро им придётся принять бой на голодный желудок. Сам же офицер взобрался на вал одного из редутов и вытащил подзорную трубу, осмотрелся. Дорога оставалась безлюдной до самой тёмной полосы деревьев у горизонта. В брошенной деревеньке на полпути между лесом и укреплениями вроде бы что-то двигалось – но это, скорее всего, были позабытые хозяевами куры, или другая мелкая живность. «А ведь отсюда и до побережья куда больше народу живёт, чем мимо нас прошло. – Подумалось капитану. – Не могли же все остальные… Нет, не могли. Это ведь не единственная дорога на юг».
- Не видать их, господин капитан? – Засмотревшись, Буле не заметил, как на вал поднялся его помощник, лейтенант Димонт.
- Не видать, Гастон. – Покачал головой Буле. Они с лейтенантом давно служили вместе, и с глазу на глаз Буле допускал некоторую фамильярность. 
- Может, Господь милует – мы и не увидим. Франция большая…
- Увидим, Гастон. – Капитан сложил трубу и дёрнул себя за кончик уса. – Их тянет к скоплениям людей, потому они и идут за потоками беженцев. Потому нас и поставили именно тут. В штабе знают, что делают.
- Это не та война, где знаешь, что делать. – С сомнением ответил Димонт. – Как можно знать, что делать, когда не знаешь, с кем воюешь? 
Буле нечего было сказать, так что он молча спрятал трубу и спустился внутрь редута по земляным ступенькам. Гастон остался наверху. 
Лето выдалось жаркое, а жара благоволит запахам. От редутов пахло землёй и пылью, от палаток солдат несло потом и чем-то вовсе уже кислым, кухня пахла костром, луком и похлёбкой. Пахло смолой, навозом, порохом, железом. За всем этим терялся слабый запах пожарищ, приносимый ветром со стороны моря.
В задачи капитана Буле не входило остановить неприятеля – лишь задержать, выигрывая беженцам фору, а основным силам время на подготовку. «По исчерпании сил к борьбе – отступить» - гласил приказ. Но офицер сильно сомневался, что к моменту исчерпания сил останется кому отступать. Тем не менее, страха в его отряде никто не показывал – напротив, всех, от командиров до рядовых, охватила отчаянная решимость людей, которым отступать попросту некуда. Несмотря на то, что позади была добрая половина Франции. Отряд не тянул даже на полный батальон – пара пехотных рот из разных полков, полтора взвода карабинеров, пяток шестифунтовых орудий да три гаубицы, причём одна прусская, иного калибра. Чтобы повысить шансы хотя бы немного, последние сутки пехотинцы возводили по сторонам от дороги четыре маленьких редута. Буле не поставил в них пушки, разместив полевую батарею позади и правее, на краю вытянутой языком с запада на восток рощицы. Гаубицам досталась позиция ещё дальше, в неглубокой ложбинке. За ними в предстоящем сражении было последнее слово. 
Солдаты едва успели отобедать, когда по дороге примчал дозорный на взмыленном коне. Спешившись, он с трудом выдавил одно слово: «Идут». Буле не стал допытываться подробностей – сразу приказал бить тревогу. Под звуки трубы и барабанную дробь редуты начали заполняться фузилёрами, позади укреплений в две линии строились карабинеры, сверкая шлемами на солнце. Сам капитан занял место за бруствером правого от дороги редута. Здесь его ждали посыльные и сигнальщики. Гонца на свежем коне Буле немедленно послал в тыл, сообщить основным силам о приближении врага. После этого осталось только ждать. 
Первыми, как обычно, появились Гончие – они всегда шли далеко впереди чудовища, как свора охотничьих псов впереди охотника. За то их так и прозвали – больше ничего общего с собаками у Гончих не было. Каждый монстр, вышедший на берег, имел свою стаю, непохожую на чужие, объединяло их только назначение. Гончие Эсраила, их сегодняшнего врага, чёрной волной выплеснули из леса на горизонте, захлестнули зелёные луга единой шевелящейся массой. В трубу капитан рассмотрел их неплохо – крепко сбитые чёрно-алые твари, напоминающие некрупных быков, только с целой короной из рогов и лишней парой конечностей на спине. Вместо копыт эти растущие из-за лопаток лапы оканчивались острыми костяными лезвиями, как у крестьянской косы. По воспоминаниям беженцев, и пасти у Гончих были огромные, наполненные клыками на зависть волкам. 
Шестифунтовки ударили залпом, как только чёрная живая волна приблизилась на дистанцию стрельбы. Чугунные ядра упали в гущу стаи, взметнув в воздух целые фонтаны алой крови и разорванной плоти. Гончие рассыпались, разбились на мелкие группки, в какие поди попади из орудия. Но скорости не сбавили – они чуяли людей впереди, и ярость сводила их с ума. Второй залп орудия дали «дальней» картечью. Артиллеристы превзошли себя – им удалось накрыть несколько групп Гончих. Град раскалённого металла выкосил каждую из групп на половину. Но больше ждать было нельзя. 
- Кавалерия – вперёд! – Буле махнул рукой. 
Заиграл рожок. Карабинеры прошли между редутами, держа на луках сёдел изготовленные к бою карабины, вновь построились двумя шеренгами уже перед укреплениями. Рысью двинулись навстречу врагу. А над далёким лесом появился хозяин Гончих. Не из лесу, именно что «над». Эсраил выделялся среди других чудовищ оригинальным обликом – он напоминал стену чёрного клубящегося тумана шириной в четверть горизонта и высотой с главную башню какого-нибудь старинного замка. Над туманной стеной на гибких стеблях покачивались три тёмно-красных шара – то ли глаза, то ли ещё что. Будь у улиток Ад, и сиди в том аду улиточный Сатана, его усики, пожалуй, выглядели бы именно так. 
- Приполз, проклятый. – Процедил сквозь зубы капитан, стискивая до боли в пальцах рукоять шпаги. – Ну что, просим в гости. 
Карабинеры уже наскочили на Гончих, осыпали градом пуль, промчались мимо них. Закружили группки зверей, сбили с толку, разрядили в них и пистолеты. Галопом помчали назад, в сторону редутов, где над брустверами уже торчали сотни фузейных стволов. 
К Буле вдруг подбежал юный су-лейтенант из тылового охранения и растерянно доложил:
- Господин капитан… там… приехали…
- Кто? – Не понял Буле, отвлекаясь от наблюдения за боем. 
- Там. – Вместо ответа су-лейтенант ткнул пальцем. Обернувшись, Буле увидел, что посреди чистого поля за лагерем отряда остановился крытый экипаж, запряжённый четвёркой вороных. Дверца экипажа уже была открыта, и двое мужчин в гражданских платьях помогали сойти наземь третьему пассажиру – или скорее, пассажирке. Фигура третьего гостя, пусть и облачённого в мужской костюм, была слишком уж хрупкой для мужчины, и слишком высокой для подростка. Спрыгнув наземь, женщина посмотрела в сторону редутов (на её лице что-то блеснуло – наверное, очки), протянула руку и приняла у кого-то невидимого, остающегося внутри экипажа, длинный серый свёрток. 
- Это кто такие, и почему их не завернули обратно? – Рыкнул капитан.
- Они… бумаги предъявили. С подписями… - Перепуганный юноша, отвечая, смотрел даже не в лицо командиру, а за его плечо, на надвигающегося Эсраила. 
- Чьими подписями? А, дьявол… - нарастающий топот копыт заставил капитана вновь обратить внимание на поле боя. Карабинеры проскакали мимо редутов, опережая разрозненных Гончих всего на несколько корпусов. Всадники понесли потери, но пока небольшие – зверям досталось сильнее. За последним карабинером пехотинцы спешно выставили рогатки, смыкая линию обороны. Тотчас же треснул ружейный залп – тяжёлые пули пехотных фузей выкосили первые ряды Гончих, как траву. Но сильно поредевшую волну это не остановило – звери налетели на рогатки у оснований редутов и между ними, визжа от ярости, продолжили рваться вперёд, напарываясь на деревянные колья, карабкаясь друг на друга. Грянул второй ружейный залп. Перестроившиеся карабинеры подскакивали к трещащим под напором стаи рогаткам и рубили особо наглых тварей палашами. И тут над полем боя разнёсся трубный глас. Протяжный, оглушающий, вибрирующий. Земля задрожала под ногами, с брустверов осыпалась земля. Туман в центре Эсраила расступился, открывая вид на четвёртый багровый шар – тот крепился к среднему усику на середине его длины, и светился красным, напоминая закатное солнце. 
- Есть! – Воскликнул Буле. – Вот ядро! Посыльный, передайте на батарею…
Два крайних усика наклонились к среднему. Из венчающих их шаров вырвались тонкие красные лучи, собравшись в один на ядре, отразившись от него в сторону человеческих позиций. Рубиново-красный луч света ударил в крайний восточный редут. Буле едва успел прикрыть глаза ладонями. Обдало жаром, как из печки – когда ненадолго открывают, и тут же закрывают заслонку. Выждав пару секунд, капитан отнял руки от лица. В глазах его плясали яркие пятна. Восточный редут опустел. Люди и штурмующие вал Гончие испарились в мгновение ока, деревянные укрепления вспыхнули как спички и тоже обратились в прах, земляные стены оплыли, оплавились. Позади редута осталась полоса выжженной земли. 
Батарея полевых орудий не стала дожидаться приказа – канониры и сами увидели открывшееся ядро чудовища. Грохот шестифунтовок не шёл ни в какое сравнение с рёвом монстра, но для ушей капитана Буле звучал как музыка. Снаряды просвистели очень близко от цели, однако ни один из них не задел сияющего алым ядра Эсраила. Чудовище неспешно затянуло прореху чёрным туманом, скрыв своё уязвимое место. Артиллеристов это не смутило – орудия начали бить вразнобой, прицельно. Чугунные шары один за другим ныряли в клубящееся чёрное марево – при везении один из них вполне мог поразить сердце монстра. На переднем крае же наметились проблемы – хотя рубиновый луч испепелил сонмище Гончих у восточного редута, оставшихся это ничуть не огорчило, и звери ринулись в открывшуюся прореху, переваливая через оплывший вал. Буле направил в контратаку кавалеристов и единственный резервный взвод пехоты. Улучил момент, чтобы снова глянуть на странный экипаж. Возле того уже собрались пять человек в штатском. Высокая женщина в мужском платье распаковала свой свёрток, и теперь взвешивала на ладони его содержимое – короткое копьё. Двое мужчин разворачивали складную треногу непонятного назначения, перебрасываясь с женщиной короткими репликами, слышать которые Буле не мог. Да ему было и не до того – по правую руку пехотинцы уже поднимали на штыки первых Гончих, одолевших укрепления. Земля во второй раз задрожала от вибрирующего рёва Эсраила, образующий его тело туман во второй раз раздался в стороны. На сей раз чудовище не стало мелочиться – луч рубинового света полоснул по рощице, в которой скрывалась полевая батарея, поджёг деревья и всё, что было под ними. Загремели вполне обычные разрывы – рвались снарядные ящики, выбрасывая к облакам серый пороховой дым. Буле скрипнул зубами, но постарался не измениться в лице. Перегнувшись через бруствер офицер хладнокровно разрядил пистолет прямо в морду лезущей на вал Гончей. Ситуация вовсе ещё не была безнадёжной – не зря же капитан запрятал гаубицы в самом тылу. Эсраил уже сталкивался с артиллерией и знал, как она опасна. Но люди всё равно были хитрее. Если удастся сдержать Гончих на валах или хотя бы на ретраншементе, пока чудовище не подойдёт вплотную…
Но плану капитана не суждено было сбыться. За его спиной сверкнул поразительно чистый, солнечно-золотой свет и сияющий росчерк рассёк небосвод надвое. Продолговатый сгусток золотого пламени прочертил небесную лазурь над головами солдат, вонзился в аморфную дымную тушу Эсраила. Чёрный туман расступился перед ним, обнажая алое ядро – и золотой сгусток пронзил багровую сферу навылет, умчался дальше, исчез за облаками. А ядро Эсраила… лопнуло. Красными брызгами оно разлетелось в разные стороны – и вслед за ним лопнули три других сферы на кончиках усиков. Буле не знал, из чего сделаны чудовища, и впервые видел смерть одного из них – но больше всего это напоминало кровавый дождь. Усики медленно осели наземь, исчезнув за деревьями, а чёрный туман развеялся на глазах – казалось, его разогнал сильный порыв ветра. На смену туману пришла радуга – странного оттенка, зато полная дуга, протянувшаяся над местом гибели Эсраила. Гончие, только что бешено рвавшиеся на штыки солдат, неожиданно отпрянули, заметались туда-сюда, явно не зная, что им делать. 
- Из-за валов не выходить до команды! – Всё ещё ошарашенный, Буле нашёл в себе силы отдать нудные распоряжения. – Вести беглый огонь по Гончим! Отправьте людей на батарею, поищите выживших!
Он оглянулся на экипаж, запряжённый четвёркой вороных… и увидел его лежащим на боку в полусотне шагов от прежнего места. Там, где стояли странные люди в штатском платье, образовалась чёрная выжженная плешь, похожая на след от попадания рубинового луча Эсраила. Буле готов был жалованье за всю жизнь прозакладывать, что именно там свернул золотой свет, и именно оттуда вылетел огненный сгусток, поразивший чудовище – хоть сам этого и не видел. Оставив командование редутами на лейтенанта Димонта, капитан в сопровождении адъютанта и пары солдат поспешил к обгорелой плеши. 
Экипаж неизвестных выглядел как варёное яйцо, по которому стукнули кулаком – один борт вмялся внутрь. Лошади, отброшенные вместе с экипажем, были мертвы – они не ржали, не бились, не пытались высвободиться. Пассажиров Буле разглядел не сразу – они валялись на земле почерневшими сломанными марионетками. Одежда спеклась с их плотью, и различить, кто из них кто, пожалуй, не смогли бы и близкие родичи. Капитан видывал разные виды смерти, однако от такого даже бывалому вояке сделалось бы не по себе. К немалому удивлению капитана, трупов оказалось лишь четыре. А точно в середине обгорелой плеши лежала на боку та самая женщина в мужском платье – с виду невредимая. Буле с адъютантом подбежал к ней, перевернул на спину – и сразу убедился в ошибочности своих первых выводов. Правая рука незнакомки, которая поначалу не была ему видна, превратилась в головешку – понять, где кончается рукав, а где начинается плоть, не представлялось возможным. Удивительно, но никаких следов пламени на одежде женщины больше не было – ни правый бок, ни плечо не пострадали. Бледное, очень красивое холодной точёной красотой лицо незнакомки тоже пострадало – круглые очки в тонкой золотой оправе буквально впечатались в него. Осколки линз, чудом пощадив веки, иссекли кожу вокруг глаз сотней порезов. Правая дужка, согнутая, вмялась в висок, не проломив кость, но содрав хороший кусок кожи. И всё-таки женщина выглядела куда как лучше своих спутников. 
- Шарль… - Подсунув под голову женщины мягкую скатку, поданную одним из солдат, Буле обратился к адъютанту. - Скачи в лагерь, найди там женщину… Какую-нибудь маркитантку, и ещё кого, чтоб крови не боялась. Кто-то должен её осмотреть. – Капитан кивнул на раненую. – Одежда цела, но могут быть переломы… Ну и врача, само собой, если он никуда не делся…
Незнакомка вдруг судорожно, со свистом вздохнула и подняла веки. Буле чуть не отшатнулся – окружённые сеточкой кровоточащих порезов глаза несчастной светились. Радужки горели мертвенным, бледно-зелёным светом. Капитан вспомнил, что очень похоже фосфоресцировали диковинные южные грибы, виденные им однажды в аптекарской лавке – только тогда это было слабое мерцание в тёмном углу…
- Капитан… - Хрипло произнесла женщина, сфокусировав взгляд на офицере. – Ну… как… Получилось… у нас?
- Если вы о чудовище – более чем получилось. – С чувством ответил Буле. – Оно просто лопнуло, как переполненный бурдюк. Не знаю, что вы за оружие применили, но оно сработало. Правда, боюсь, отдача оказалась слишком сильна. Ваши спутники… 
- Вот как… - Раненная опустила веки и несколько минут лежала недвижимо. Когда она вновь открыла глаза, они были нормального голубого цвета – от гнилушечного свечения не осталось и следа. 
- Мне нужно написать письмо. Прямо сейчас, пока в сознании… Пока могу. – Сказала женщина чуть окрепшим голосом. 
- Э-э… - Буле замялся. – Боюсь, не можете… Вы же правша?
Женщина нахмурилась и с кряхтением приподняла голову со скатки. Посмотрела на свою обгоревшую руку. Неожиданно криво усмехнулась:  
- Вот дьявол… А я-то думаю, чего всё тело болит, а она – нет. Тогда я надиктую. Срочно. – Она откинулась на одеяло. – Надо успеть. Скоро почувствую боль… Вы же грамотны?
- Да.
- Вот вы и запишете. Письмо доставите в Париж, по определённому адресу. Без промедления. А если я выживу и поправлюсь, то туда же отвезёте и меня.
- Но… мадемуазель… Париж ведь оставлен. Там уже с полгода даже бродяг нет. 
- Ну… - Страшноватая ухмылка на бледном, окровавленном лице сделалась шире. – Кое-кто там всё же есть… 

Радуга, рождённая кровавой взвесью, побледнела настолько, что её едва можно было разглядеть. Едва перевалило за полдень, солнце лениво ползло по небу, но для людей внизу тяжёлый день седьмого августа 1808-го года подходил к концу…

Edited by SpagettiMonster
  • Thanks 1

Share this post


Link to post
Share on other sites

Впервые за многолетнюю писательскую карьеру решил попробовать себя в фэнтези. Сперва - цикл рассказов, а там посмотрим. Вот начало первой истории, как ощущения? :)

 

 

                                                  Ничья земля

Мэтр Карлон проснулся от того, что кто-то настырно тыкал пальцем в его левую щёку. Добрую минуту отставной военный маг пытался игнорировать тычки, морщась во сне и дёргая носом. Пока не вынырнул из дрёмы достаточно, чтобы вспомнить – а ведь засыпал-то он один, в запертой изнутри комнате… Вздрогнув, мэтр открыл глаза, и увидел перед собой юное женское лицо удивительной красоты – светлая кожа, нежный овал лица, высокие скулы, аккуратный носик, огромные фиалкового цвета глаза, всё это в обрамлении пышных золотых волос, рассыпавшихся по плечам. Из-под шевелюры выглядывали кончики длинных и острых эльфийских ушей. Зрелище было бы просто восхитительным, если бы Карлон не знал, кто перед ним.

- Ты! – Маг дёрнулся в сторону и предсказуемо врезался плечом в стену. – Ах ты ж…

- Доброе утро, Карлон. – Весело сказала ему девушка и отошла от кровати. Присела на единственный в комнате стул, закинула ногу на ногу. Маг выпутался из одеяла и тоже сел. Одёрнув подштанники, мрачно уставился на незваную гостью. Буркнул:

- Вэлрия. Как ты сюда попала? Я же запирался на ночь.

На всякий случай он глянул на окно, забранное дешёвым мутным стеклом. Окно было закрыто.

- Взяла запасной ключ у трактирщика. – С обворожительной улыбкой златовласая эльфийка пожала плечами. – В следующий раз снимай комнату с засовом.

- Учту. – Мэтр помолчал, выжидающе глядя на собеседницу. Та, всё ещё улыбаясь, принялась поправлять манжеты. Одета гостья была просто и элегантно – белая блуза с отложным воротником, серые брюки, зелёный жилет с золочёными пуговицами и небольшими наплечниками из тонкой тиснёной узором кожи, высокие сапоги с отворотами. Костюм безупречно шёл высокой и стройной эльфийке, вот только был уже заметно поношен, особенно сапоги и жилетка.

- Ну? – Не выдержал, наконец, Карлон. – Что случилось на этот раз? У тебя опять кончились зачарованные стрелы, а в лавке отказываются с тобой торговать, да? Или амулет на шляпе разрядился? Что-то настолько важное, что ты завалилась в жилую комнату в грязных сапогах?

- Мои сапоги чище тебя. – Девушка фыркнула. – Круглоухий варвар, принимающий ванну раз в месяц, не имеет права говорить со мной о чистоте.

- Круглоухий варвар десять лет учился на военного мага, и за эти десять лет учёбы прочитал больше книг, чем ты за свои сто лет жизни… - Карлон против воли начал распаляться – как всегда при разговоре с Вэлрией. Ему было плевать, что собеседница старше него на десятилетия – выглядела она двадцатилетней девчонкой и вела себя соответственно.

- Так, хватит! – Эльфийка неожиданно согнала с лица улыбку и примирительно вскинула руки. – Извини, времени мало, так что перейду к делу. Я хочу нанять тебя на одно задание. Нужны магическая поддержка и консультация. Оплата серебром.

- Отказываюсь. – Карлон вспомнил наконец, что сидит на кровати почти голый, и наклонился за рубашкой.

- Тебе что, деньги не нужны? – Выгнула золотистую бровь Вэлрия.

- Нет. Я вчера только вернулся в город. – Маг просунул руки в рукава, завозился с костяными пуговками. – Неделю трясся на телеге в хвосте торгового каравана, всю пыль на себя собрал. Шли через Мёртвую полосу, дважды какую-то дрянь отгонять приходилось. Я хочу есть, спать и развлекаться.

Эльфийка встала, шагнула к столу, выудила из лежащего на нём походного мешка тощий кошелёк Карлона, развязала горловину.

- Эй! – Возмутился маг. – Руки убери!

- Негусто. – Девушка высыпала на ладонь три серебряные монеты и пригоршню медяков. – Если не выкинуть из твоих планов пункт «развлекаться», то хватит на неделю, самое большее.

Карлон не стал признаваться, что у него есть ещё пара монет, припрятанных в укромных местах – Вэлрия и сама знала, что он не дурак. Вместо этого мэтр спросил:

- А ты что можешь предложить?

- Задание – на три дня, не дольше. – Девушка ссыпала монеты в кошелёк, повернулась к магу. – Оплату пока не утрясли, но мои прогнозы – половина золотой кроны на человека, плюс возможна добыча.

- Ох… - Маг потёр затылок. – Ладно. Когда и где встреча с нанимателем?

- Он уже внизу, его Даллан развлекает.

- Чёрт! – Карлон отпустил несколько смачных ругательств, ничуть не смущаясь присутствия девушки. Спешно обувшись, он поплескал в лицо холодной воды из тазика в углу комнаты, за отсутствием зеркала просто ощупал бороду и усы – они вроде не особо разрослись за недельную поездку.

- Ну и пузо ты отращиваешь, учёный человек. – Заметила наблюдавшая за ним от порога эльфийка.

- Иди к демонам. – Огрызнулся Карлон.

- Да ничего, я знаю, что у магов борода и пузо – обязательные атрибуты профессии.

Чтобы сдержаться, мэтр принялся полоскать рот водой с освежающим порошком. Девушка тем временем вытащила из-за ремня и натянула перчатки – в отличие от остального её гардероба новенькие, из плотной коричневой кожи, с твёрдыми крагами-раструбами почти до локтя. Краги по краю украшали набойки в виде маленьких медных кругляшей. Карлон давно уже заметил, что эльфийка редко снимает перчатки, а при посторонних даже ест в них. Вероятно, девушке не хотелось, чтобы люди видели грубые мозоли от упражнений с оружием на её длинных и тонких пальцах.

- Пошли? – Спросила она, когда маг закончил одеваться.

- Угу.

Спойлер

 

Они вместе спустились по узкой лесенке в обеденный зал гостиницы. Карлон наградил свирепым взглядом предателя-трактирщика, и тот поспешил отвернуться. Вэлрия же подарила хозяину заведения улыбку, повела мага через весь зал в приватный кабинет. Здесь, в заведении не самого высокого класса, он представлял собой просто тесную комнатку со столом и парой скамей. В кабинете их действительно уже ждали. На одной скамье расположился рослый, но тощий, как палка, старик с седой козлиной бородкой, на противоположной – девушка в мужском чёрном костюме, которую можно бы было принять за старшую сестру Вэлрии. Тоже стройная, златовласая и светлокожая – но на голову ниже ростом, заметно шире в плечах, скорее поджарая, чем изящная. А самое главное – не эльфийка. Собранные в хвост волосы оставляли открытыми уши – обычные, человеческие. Девушка сидела, сложив руки на груди, её лицо и взгляд тёмно-зелёных глаз выражали безмятежное спокойствие. На приветствие Карлона она ответила кивком.

- Доброго утра, господин Сандр. – Эльфийка уселась напротив старика, так что Карлону пришлось опуститься на скамью рядом с ним. – Со мной вы уже знакомы, но ещё раз представлюсь. Я – капитан наёмной роты «Светлые головы» Вэлрия, дочь Вэлтрита. Это, - она указала на зеленоглазую девушку, - мой заместитель, сержант роты Даллан ан Бэлран.

Старик приподнял брови. «А он знает староэльфийский» - сразу понял маг. «Даллан ан Бэлран» с литературного эльфийского языка переводилось как «Девятая из восьми». Разумеется, именем это быть не могло, тем более, человеческим.

- Ну и, наконец, третий наш партнёр, военный маг третьей ступени, мэтр Карлон. – Эльфийка всплеснула руками. – Он из мещан, потому без фамилии.

- Специализация – поддержка на первой линии. – Добавил Карлон, уже привычно подавив вспышку раздражения. – Но за годы послевоенной практики освоил многое вне своей специальности.

- Очень приятно. – Без улыбки ответил старик.

- Что ж, раз все мы теперь знакомы, поговорим о вопросах деловых. – Вэлрия перегнулась через стол и двумя движениями открутила висящий на стене бронзовый подсвечник. Достав из кармана бутылочную пробку, заткнула ей скрытое позади него слуховое отверстие. Господин Сандр одобрительно кивнул, выставил на стол крошечные песочные часы. От часов веяло магической энергией. Карлон сразу опознал в них простой амулет от подслушивания и подглядывания. Впрочем, простой – не значит дешёвый.

- Речь пойдёт о больших деньгах. – Сходу в карьер начал старик, глядя только на Вэлрию. – Эта одна из причин, почему я обратился именно к вам. Мне нужны честные и надёжные люди, а ваша репутация в этом плане безупречна. И малая численность вашей «роты» - только к лучшему. Отряд ведь в этой комнате в полном составе?

- Даже в расширенном. – Кивнула эльфийка. – Мэтр Карлон на разовом контракте.

- Тем лучше. – Повторил господин Сандр.

- Хочу напомнить. – Вэлрия с серьёзным видом наклонилась вперёд. – Безупречная репутация моей роты во многом основана на том, что мы не берёмся за дурно пахнущие заказы. Всё в рамках законов герцогства и Империи. Также я оставляю за собой право вернуть аванс и прекратить выполнение задачи в любой момент.

- Я знаю. – Заверил старик, чуть опустив подбородок. – Я наводил о вас справки, и мы с вами ведь уже беседовали вчера… Ничего незаконного или морально сомнительного. Итак, если по сути…

В дверь постучали, и господин Сандр прервал себя на полуслове. Вошедший в кабинет слуга поставил на стол блюдо запечённых бараньих рёбрышек, рядом с ним примостил кувшин вина. Вэлрия сразу же ухватила с блюда одно ребро, впилась зубами в мякоть, оторвала кусочек, прожевала. Каким-то чудом она умудрилась не испачкать ни перчатки, ни даже губы.
- Всю жизнь думал, что эльфы не едят мяса. – Заметил господин Сандр не без любопытства.

- Только те, кто поклоняется старым лесным богам. – Пояснила Вэлрия, не поднимая на него взгляда. «Опять не ела толком пару дней. – Понял Карлон. – Небось, последние деньги на новые перчатки потратила. Вот же ветреная башка…». – Да и из них лишь самые набожные. Я по рождению помазана в храме Единого Творца, так что никаких проблем.

Она откусила ещё кусок и с набитым ртом попросила:

- Вы продолжайте, я слушаю.

- Итак, я представляю одного из крупных купцов нашего герцогства. – Начал старик. – Кого именно – не суть важно. Не так давно моему хозяину попала в руки интересная бумага. Вы же знаете, что десять лет назад, во время войны, по западной границе нашего герцогства проходила линия соприкосновения войск Империи и Западной Коалиции?

- Разумеется. Теперь там начало нейтральной полосы.

- И именно там имперские войска прорвали оборону Коалиции, вклинившись в земли королевства Идерлингов. Почему это произошло? – Старик взял кувшин и налил себе вина – немного, буквально на пару глотков. – Потому что королевство задолжало войскам жалованье за год. Идерлингские генералы обещали, что деньги вот-вот прибудут из столицы, и солдатам наконец заплатят. Но деньги не появились. Начались бунты, дезертирство – и Империя этим воспользовалась. Однако деньги и в самом деле были. Просто в войска не попали.

- И не потому, что их разворовали королевские чиновники, я права? – Эльфийка взяла ещё одно рёбрышко, но есть не стала. Теперь девушка не скрывала заинтересованности. Её молчаливая подруга без лишних вопросов переложила остатки мяса на две тарелки, подала их магу и гостю, себе не оставив ничего. Карлон покачала головой и вернул тарелку зеленоглазой. Та на мгновенье опустила веки, выражая благодарность.

- Вы правы, капитан. – Господина Сандра еда тоже не заинтересовала. – Мой хозяин раздобыл секретный доклад королевской канцелярии о том, что жалованье для целой армии было тайно доставлено в разгар сражений на передовую, в один из опорных фортов королевства. Из форта деньги должны были быть отправлены в разные полки. Но этого не случилось. Форт внезапно атаковали имперские войска, произошла битва, в которой обе стороны применяли ныне запрещённые формы магии. Форт был разрушен, но и атакующие погибли почти все. Отступившие имперцы никаких трофеев не взяли. Местность вокруг форта стала очень опасна для человека. Теперь это место – самое сердце нейтральной полосы. У нас есть все основания полагать, что золото до сих пор там. Где-то в подвалах крепости.

- И золото это королевское. – Эльфийка пошевелила ушами, убрала упавшую на лоб золотистую чёлку. – А значит, с точки зрения имперских законов – ничьё.

- Клад принадлежит нашедшему, за вычетом налога в казну. – Впервые за весь разговор старик ухмыльнулся – очень неприятной ухмылкой. Она заметно контрастировала с обворожительный улыбкой, не сходившей с губ Вэлрии. – По сведениям моего хозяина, информация о потерянном жалованье была сокрыта королевскими властями. Вводить войска на нейтральную полосу, чтобы вытащить деньги, идерлинги не могут. А отдельные авантюристы к форту не совались – репутация у места очень плохая.

- Но вы думаете, туда сунемся мы? – Девушка отложила печёное ребро, сплела пальцы перед лицом.

- Почему нет? – Старик развёл руками. – За десять лет на открытом воздухе любая опасная магия выветрится. Живность там наверняка неприятная, но вас никто не заставляет с ней воевать. Я не жду, что вы втроём притащите из опасной области телегу золота. Ваша задача – разведка. Узнать, в каком состоянии форт, там ли золото, где именно оно хранится, свободен ли доступ к нему. Есть ли ещё какие-то ценности, которые стоит прихватить. После вашего доклада я соберу экспедицию покрупнее и отправлю её за добычей. Вы получите один процент от любой прибыли с этого дела. Ну и я не стану пересчитывать каждую монетку в сундуках, конечно. Надеюсь, у вас вместительные карманы…

- Аванс? – Коротко спросила эльфийка. Кончики её острых ушей опять пришли в движение – они легонечко подрагивали.

- Три золотых кроны вперёд. – Господин Сандр без лишних церемоний выложил на столешницу монеты. Девушка тут же придвинула их к себе, одну передала напарнице, другую магу. Сказала:

- Что ж, пожалуй, мы согласны. – Она поочерёдно глянула на партнёров. – Мы же согласны?

Сержант молча кивнула. За время разговора она успела обглодать рёбрышки и теперь выглядела ещё более безмятежно-равнодушной, чем обычно. Карлон же огладил бороду:

- В принципе, я согласен… Но мне бы хотелось узнать заранее, какого рода магические угрозы могут встретиться в районе форта.

- После подписания контракта я предоставлю вам всю информацию, которую смог получить мой хозяин. – Пообещал господин Сандр.

- Превосходно! – С внезапным энтузиазмом воскликнула эльфийка, ударяя в ладоши. – Доставайте бумагу и перо. И, господин Сандр…

- Да, капитан?

- Вы всё равно не едите, я заберу ваши рёбрышки?...

 

                         *                                                *                                           *

Остаток дня и весь вечер рота потратила на восполнение запасов. Вэлрия разменяла в герцогском банке одну из золотых монет и поделила серебро на три части. Закупку провианта взяла на себя сама эльфийка – здесь ей можно было всецело довериться. Сержант отправилась на улицу оружейников, Карлону же пришлось изрядно побродить по городу, так как нужные ему лавки располагались в разных кварталах. Расходные материалы, связанные с ремеслом мага, всегда были самыми дорогими, и чтобы не остаться с пустым кошельком приходилось проявлять изворотливость. В иных обстоятельствах мэтр сэкономил бы – некоторые полезные эликсиры он мог сварить и сам, например, из более дешёвого сырья. Однако сейчас на это не было времени. Капитан, загоревшаяся энтузиазмом, собиралась выступить уже утром. Видя сияющее лицо этой остроухой авантюристки, маг полнился дурными предчувствиями. Опять же – как всегда, когда приходилось с ней работать. С одной стороны, эти предчувствия оправдывались неизменно. С другой – он до сих пор жив, и эльфийка тоже. Может, не так всё и плохо…

Перед сном, уже в кровати, нацепив очки в толстой оловянной оправе, Карлон прочёл переданные заказчиком бумаги, посвящённые цели их путешествия. Ничего особо интересного в них не обнаружилось. Каменный форт довоенной постройки был когда-то пограничной крепостью, потом стал опорной базой для королевских армий. Стандартный для своего времени набор защитных чар и оберегов. При осаде имперцами использовался обширный спектр боевых заклинаний. Но во что всё это превратилось теперь, годы спустя – предсказать взялся бы и маг поискусней Карлона. Записи обрывались на неудачном штурме. После, очевидно, за руинами крепости никто не следил. Экспедиции в те места если и были, то отчётов не оставили. Или заказчик до них просто не добрался.

Перечитав всё дважды, мэтр задул свечи, спрятал очки в кожаный футляр и некоторое время лежал, таращась на потолочную балку. В голове вертелась мысль о том, что отказаться ещё не поздно. В конце концов, он вымотан прошлым контрактом, и деньги у него ещё есть. Но… с огромной неохотой Карлон признался себе – ему и самому интересно, чем всё обернётся. А вот в чём маг признаваться не стал – так это в том, что он не хочет отпускать неугомонную эльфийку на опасное задание без присмотра. Эту мысль Карлон загнал в самый далёкий уголок подсознания и трамбовал там ногами, пока на уснул.

Встретиться утром на обговорённом месте роте не удалось. С первыми лучами солнца в городской порт вошла имперская драконья баржа, и примыкающие к набережной кварталы наглухо перекрыли. Во-первых, нечего было давать шпионам Коалиции лишнюю возможность рассмотреть гордость имперского флота, во-вторых – чтобы гнездящиеся на барже драконы кого-нибудь не сожрали. Прецеденты уже бывали. На время из доков выгнали даже местных грузчиков, и те чуть свет глушили выпивку в залах таверн, на чём свет стоит костеря имперцев. Карлон целый час верхом курсировал по свободным улицам, пока не заметил мелькнувшую на перекрёстке знакомую золотую шевелюру.

- Пока тебя ждали, успели второй раз позавтракать. – Сообщила Вэлрия догнавшему их магу. – Всё к лучшему.

Обе наёмницы вели в поводу лошадей – у Даллан был рослый серый жеребец, у эльфийки, разумеется, белоснежная тонконогая кобыла с длинной гривой. Собираясь в путь, Вэлрия добавила к своему костюму лёгкий голубой плащ и коричневую шляпу с лихо заломленными справа полями. Шляпу украшали пышное белое перо и круглый медный медальон на ленте. Тот самый медальон, о котором вспомнил прошлым утром Карлон. Безумно дорогая и потрясающе бесполезная магическая игрушка с единственной функцией – благодаря ему волосы хозяйки шляпы оставались чистыми в любых условиях и никогда не спутывались. Бывший военный маг точно знал, сколько такой медальон стоит, и во сколько обходится его ежемесячная подзарядка – для него это служило лишним доказательством пустоголовости Вэлрии.

В отличие от напарницы, сержант полностью сменила облачение. Одета зеленоглазая была в довольно плотно сидящий на ней тёмно-синий костюм из куртки с жёстким воротником-стойкой и брюк, подпоясанных узким ремнём. Лёгкая серебристая кираса с голубым узором-насечкой прикрывала лишь грудь и верхнюю часть спины, наплечников и нижней пластины, защищающей живот, не было – хотя они могли к ней крепиться. На руках у девушки были длинные, до локтя, кожаные перчатки, усиленные тонкими металлическими пластинами на тыльной стороне ладони и крагах, что делало их похожими на латные рукавицы, на ногах – высокие сапоги, спереди так же укреплённые металлом. Причём серебристые пластины, смахивающие на поножи гоплита, поднимались выше голенищ, закрывая колени. Дополнял экипировку такой же как у капитана светло-синий плащ, крепящийся к кирасе золочёными застёжками.

- Всё готово? – Поинтересовался маг, обменявшись с сержантом кивками.

- Конечно. – Эльфийка отцепила от седла квадратную сумку, протянула спешившемуся Карлону. – Твоя доля изысканных деликатесов. Сухари лично пробовала – на стол герцога таких не подают, уверяю.

- Не сомневаюсь. – Усмехнулся мэтр. – А это тебе.

Он передал эльфийке три зачарованных арбалетных стрелы – все с бронзовыми наконечниками, разумеется. Железо и его производные, такие как сталь, никакую магию рядом с собой не терпят. Две стрелы щеголяли ярко-алым оперением, одна – синим.

- Огонь и лёд. – С довольным видом кивнула девушка, пряча стрелы в чехол на поясе. – Ветра не было?

- Нет, но я заказал на будущее. Знаю, как ты их любишь. Через недельку обещали доставить. Сейчас в герцогстве только на огонь заклинают, всё остальное ввозят из Империи. Спрос маленький.

Они прошли пешком до заставы в пригородах, уже на купеческом тракте взобрались в сёдла. С наезженной дороги вскоре пришлось свернуть, и несколько часов маленькая рота пробиралась через перелески, удаляясь от моря. Эльфийка пыталась развлекать спутников болтовнёй о всяческой чепухе, и настолько в этом преуспела, что у Карлона от одного звука её голоса начала болеть голова. Не выдержав, маг попытался перебить спутницу:

- Слушай, а ты успела навести справки о нашем заказчике? Хоть какие-то? У тебя же есть связи и в купеческой гильдии, и в ратуше.

- Пробовала, но без толку. – Дёрнула плечами Вэлрия. – За один вечер, во всяком случае, ничего не вызнала.

- Так может, стоило задержаться?

- Зачем? – Девушка с удивлённым видом приложила два пальца к кончику носа и пошевелила острыми ушами. – Ты думаешь, нас обманывают?

Карлон тяжело вздохнул. Эльфийка в ответ улыбнулась:

- Не переживай. Даже если в форте нет никакого золота, или это вообще ловушка, приключение выйдет отличное. А это самое главное, верно?

- Ты ведь понимаешь, - медленно проговорил маг, разглядывая гриву своего коня, - что именно это и есть та причина, по которой у тебя в роте два человека? И никто, кроме нас с Даллан, не соглашается идти под твоё командование даже за золото?

- Мне больше и не надо. – Заверила девушка. – Я же не виновата, что военный кабинет императора не выдаёт патенты на вольные отряды мельче роты. А идти в чужой отряд я не хочу. Зато ко мне обращаются с такими заказами, с какими к обычным наёмникам не идут. И это, согласись, здорово.

Карлон хотел было бурно не согласиться, но в последний момент передумал. Впрочем, после этих слов Вэлрия достала из сумки огромный сухарь и принялась его грызть, изящно сыпля крошками на подставленную ладонь – а значит, на время воцарилась блаженная тишина. К границе герцогства Эльварт троица прибыла незадолго до заката. Определить, где начинается нейтральная полоса, не представляло сложности и без пограничных столбов. За спинами странников зеленел очередной лесок, волновалась на ветру сочная трава – а впереди земля была голой. Тут и там торчали почерневшие стволы мёртвых деревьев, которые за десять минувших лет так и не тронула гниль. Повинуясь старой военной привычке, Карлон пробежал пальцами по перевязи со снаряжением. К ремням, крест-накрест пересекающим его грудь, крепились кармашки с амулетами и плоские кожаные фляжки с зельями. Маг помнил, как в годы войны некоторые юные щеголи носили так стеклянные бутылочки. То-то весело им было падать ничком под обстрелом противника. Особенно на твёрдую каменистую землю, спёкшуюся от ударов огненной магии. Кроме того, на поясе мэтра висел широкий пехотный тесак – он в проверке не нуждался.

Спутницы мага тоже без лишних слов забренчали оружием. Сержант Даллан кроме длинного меча взяла с собой рогатину, сейчас притороченную к седлу. Это копьё с толстым древком и перекладиной позади острия создавалось для охоты на крупного зверя, однако в Мёртвых землях ему тоже всегда найдётся применение. К седлу Вэлрии крепился эльфийский пехотный арбалет. От имперского армейского, вышедшего из употребления с приходом в войска пороха, он отличался сложным механизмом для мгновенного натягивания тетивы. Ещё один арбалет, маленький кавалерийский, с плоским магазином на пять стрел, девушка постоянно держала на коленях. На левом её бедре болталась сумочка-колчан с обычным стрелами, на правом – с зачарованными. За спиной, под плащом, к ремню крепился чехол для двух пятистрельных магазинов. Наконец, у луки седла была закреплена боевая шпага в ножнах – модный среди дворян Империи узкий меч, больше пригодный для колющих ударов, чем для любых иных.

- Не стоит ли прямо сейчас встать на ночлег? – Спросил Карлон. – Смеркается.

- Нет, я специально так планировала маршрут. – Мотнула подбородком эльфийка. - Проедем ещё пару часов, лагерь поставим на закате. Так близко к границе Мёртвые земли не слишком опасны. Зато если выдвинемся утром, к форту попадём засветло. Это важнее.

Маг не стал спорить, и дал коню шенкеля. Нейтральная полоса встретила странников обманчивым спокойствием. Они беспрепятственно углубились в выжженные земли, легко нашли удобную ложбинку, в которой разбили лагерь, когда солнечный диск коснулся горизонта. Вокруг высились сухие древесные стволы, однако путники развели костёр из привезённых с собой дров – трогать деревья в Мёртвых землях без крайней нужды не стоило. Костёр был оправданным риском – огонь мог привлечь к лагерю ненужное внимание, но также он служил защитой от куда большего числа возможных опасностей. Пока Карлон готовил в походном котелке кашу, эльфийка задремала, сунув под голову скатанное одеяло и накрыв лицо шляпой. Её подруга отдала свободное время упражнениям с мечом. Не снимая доспехов, сержант вступила в поединок с несколькими невидимыми противниками разом – и магу осталось лишь пожалеть воображаемых врагов девушки. Обычно на фоне Вэлрии мечница казалась менее женственной, чуть грубоватой – однако в бою это ощущение пропадало. Каждое движение Даллан было не только стремительным, но и изящным, каждый взмах мечом – выверен до доли мгновенья. Мэтр понятия не имел, откуда девушка родом, и чем промышляла до встречи с эльфийкой, но не сомневался – у неё был персональный учитель фехтования. А это само по себе о многом может сказать.

- Ваш меч довольно лёгкий. – Заметил маг наконец. В отличие от Вэлрии, к сержанту он обращался на «вы» - сам не знал, почему. Может, из-за её спокойного и серьёзного характера. – Вы всегда держите его двумя руками?

- Почти всегда. – Спокойно откликнулась зеленоглазая, не останавливаясь. Сбить дыхание она, похоже, ничуть не боялась. Голос девушки был низким и мягким, почти бархатным. Этим она тоже отличалась от напарницы. – Большинство моих противников сильнее меня.

- Однако при нужде вы можете держать его одной рукой?

- Да. Но быстро устану, и удары будут слабее. – Как бы в подтверждение своих слов девушка сделала несколько колющих выпадов с правой руки, ловко перебросила оружие в левую ладонь, повторила движения. Она была быстрой и гибкой, даже в кирасе, однако действительно едва ли смогла бы пробить такими уколами кольчугу либо кожаный панцирь.

- А кинжал? Я не видел, чтобы вы занимались с ним в левой руке.

- Кинжал я обычно использую отдельно, когда нет меча. – Сержант внезапно крутанулась на каблуках и замерла, глядя на собеседника. Клинок при этом она положила на плечо. – Но левая рука у меня тоже «рабочая», могу отклонять ей удары.

- Как? – Этот разговор с Даллан был самым долгим за всё время их знакомства, и маг задал вопрос скорее чтобы продолжить беседу, чем из любопытства.

Вместо ответа девушка просто сжала пальцы в кулак и подняла его, демонстрируя стальную пластину, нашитую на перчатку – от запястья и почти до локтя.

- Сколько-нибудь серьёзного удара, даже самым тупым клинком, она не выдержит.

- Серьёзного удара не выдержат мои кости, они слишком тонкие и хрупкие. – Мечница, кажется, едва заметно улыбнулась. Он не поручился бы - однако уголки её губ на миг приподнялись, и в глазах что-то блеснуло. – Но скользящий можно отвести, или просто отклонить чужой клинок без риска порезаться.

- Каша готова. Сейчас подгорит. – Глухо сообщила из-под шляпы эльфийка, и Карлону пришлось прервать разговор, чтобы снять котелок с огня.

После ужина они распределили дежурства. Первой на часах стояла Вэлрия, последней её подруга. Карлону достались самые тёмные часы до и после полуночи. Он не возражал – так действительно было правильнее всего. В назначенное время эльфийка разбудила его, схватив двумя пальцами за нос и подёргав. Выслушав заслуженные проклятия на свою голову, девушка забралась под одеяло и тут же уютно засопела носом, положив руку в перчатке на приклад магазинного арбалета. Маг же принялся прохаживаться вокруг костра, иногда подбрасывая в него деревяшек. Небо оставалось чистым, но молодой серпик луны практически не давал света. За пределами круга, освещённого костром, тьма казалась непроглядной. Карлона так и подмывало использовать заклятие совиного глаза, чтобы видеть сквозь мрак, однако его поддержание требовало расхода сил, которые стоило поберечь назавтра. В какой-то момент мэтр обнаружил, что потеет, а по спине его бегают мурашки. «Что за чепуха. – Подумал он. – Как новобранец. Ты войну прошёл, чего дрейфишь?». Но мурашки переросли в тревогу, тревога превратилась в самый настоящий страх. Карлон замер, стиснув потной ладонью рукоять тесака. За пределами круга света мелькнуло что-то, донёсся шорох, напоминающий шаги мягких лап. Маг задохнулся от ужаса, остолбенел… и зажмурился, спешно выстраивая в уме барьер. «Расслабился, дурак! – Обругал он себя. – Дисциплина рассудка!». Мэтр мог бы и раньше понять, что ползучий страх, проникший в его душу – не настоящий. Кто-то, наблюдающий за ним из темноты, пытался парализовать мага ужасом или обратить в паническое бегство. Ведь бегущий без оглядки человек – удобная жертва.

- Ах ты мразь. – Прошептал Карлон одними губами. Всё так же стоя столбом, не отпуская тесак, он бросил косой взгляд на спутниц. Девушки мирно спали. Влезть в разум спящего даже проще, но для этого нужен совсем другой дар, из иной сферы магических талантов. Значит, лучше их не будить. Мэтр сосредоточился на собственных ощущениях – и в тот же миг в незримую стену, выставленную вокруг его рассудка, будто ударило пушечное ядро из осадной бомбарды. Маг скривился от фантомной боли, обхватил голову руками. Удар был полон дикой, грубой мощи – и Карлон понял, что имеет дело не с человеком. К костру подобралось одно из редких существ, наделённых врождёнными способностями манипулировать разумом. Вот ведь свезло так свезло – подобных тварей и на нейтральной полосе единицы. Хищник, охотящийся с помощью вторжения в мысли – это и лучше, и хуже, чем маг с такими же возможностями. Карлон понял, что ещё одного удара он не выдержит – его самообладание рухнет. Потому маг… убрал все заслоны и впустил врага внутрь. Это было больно – просто адски больно. Словно добровольно втыкаешь себе в живот стрелу. Дав хищнику нырнуть в свою душу, Карлон начал возводить новые стены – но не перед ним, а вокруг него. Бывший военный маг строил лабиринт. Материалом для стен стали воспоминания, чувства, эмоции. Ночной охотник метался среди них, всё больше теряясь - могучий, но глупый. Когда зверь окончательно запутался, Карлон разжал губы и прохрипел:

- Вэл… Вэлрия! Вэ…

Магу казалось, что он шепчет – но от его слов мгновенно проснулись обе девушки. Увидев, как мэтр стоит, шатаясь и держась за голову, эльфийка рванула рычаг арбалета, взводя тетиву, лишь после этого отбросила одеяло. Сержант уже была на ногах, с обнажённым клинком в руке. Она даже успела надеть сапоги.

- Там… - Карлон махнул рукой в направлении, где, как ему казалось, затаился враг. – Убей… скорее…

Сержант коротко кивнула и без колебаний бросилась во тьму. Эльфийка последовала за ней с арбалетом наперевес. Ещё минуту или две маг удерживал зверя в ловушке, потом испытал вспышку острой боли – чужой боли. И контакт с разумом ночного охотника прервался. Застонав, маг рухнул на колени. Судорожно нащупал на перевязи нужную фляжку, зубами сорвал с неё колпачок, жадно выпил порцию эликсира, укрепляющего нервы. К этому времени в лагерь вернулись наёмницы. Даллан несла в свободной руке большой свёрток, с которого что-то капало. Судя по размеру, в свёртке вполне могла уместиться чья-то голова. Вэлрия поспешила к магу, склонилась над ним, взяла за плечи. Спросила, не скрывая беспокойства:

- Ты как?

- Щас стошнит. – Признался мэтр, опускаясь на пятки. – Стар я уже…

- Она была одна? Тварь эта?

- Если б была стая, я бы заметил.

- Тогда – ложись и спи. – Девушка помогла ему подняться и проводила до своей лежанки. – Сейчас же. Мы посторожим.  

- Я… да, пожалуй. – Заплетающимся языком пробормотал маг. – Надо. Но если вдруг почувствуешь… себя…

- Сразу разбужу тебя. – Пообещала эльфийка, укладывая его на одеяла. Без всякого предупреждения, девушка наклонилась и коснулась губами его лба. – Спи крепко.

И хотя Карлон абсолютно точно знал, что в капитане «Светлых голов» нет ни искры магических талантов, её поцелуй, похоже, всё-таки обладал какими-то волшебными свойствами. Во время войны после таких поединков мэтра неделями мучили кошмары. На этот же раз он заснул мгновенно, и спал крепко, видя во сне что-то очень приятное – хотя на утро так и не смог вспомнить, что именно…

 

                          *                                     *                                          *

 

  • Thanks 1

Share this post


Link to post
Share on other sites

Что ж, мой эксперимент по проникновению в сферу фэнтези успешно приведён в жизнь, осталось ждать результатов в виде ваших, дорогие читатели, отзывов. Первый рассказ о троице авантюристов-наёмников, как обычно у меня по объёму скорее тянущий на повесть, готов к чтению! 

 

На АТ: https://author.today/work/41835

 

На самлибе: http://samlib.ru/editors/b/birjushew_r_r/brighthead1.shtml

 

Это тот случай, когда читательские впечатления меня волнуют особенно сильно :)

 

Десять лет назад отгремела война между Второй Дертской Империей и Западной Коалицией. По бывшей линии фронта пролегла полоса мёртвой земли, опустошённой боями и применением самой разрушительной магии. В маленьком герцогстве, по границе которого проходит край ничьей земли, работает самый маленький на континенте отряд наёмников - рота "Светлые головы", берущаяся только за те заказы, которые кажутся капитану роты интересными. Однажды к роте обращается таинственный заказчик, предлагающий задание сколько прибыльное, столь и любопытное - найти в глубине мёртвых земель разрушенную крепость, в подвалах которой должно храниться жалованье целой армии...

1162134_1000.jpg

  • Like 1

Share this post


Link to post
Share on other sites
5 часов назад, SpagettiMonster сказал:

Что ж, мой эксперимент по проникновению в сферу фэнтези успешно приведён в жизнь, осталось ждать результатов в виде ваших, дорогие читатели, отзывов. Первый рассказ о троице авантюристов-наёмников, как обычно у меня по объёму скорее тянущий на повесть, готов к чтению! 

 

Прочитал... Не намеревался прочитать его целиком, но в итоге прочитал, думаю это хорошо :)

 

Мне понравилось. Единственное что, конец достаточно антиклиматический.

 

Спойлер

Мне достаточно сложно понять мотивацию господина Сандра врать о целях миссии и увлекать наемников золотом... Особенно если у них еще и есть конкуренты в виде намного превосходящей их численно группы мужиков.

 

Ну и в конце я ожидал, что заказчик сам придет с какими-нибудь чуваками, чтобы тупо завалить группу наемников, забрав у них все документы и чертежы, которые они сделали в крепости, и вся эта миссия была просто ради добычи информации, например того, открыт ли портал или в каком он состоянии. Просто по всей логике произошедшего, я ожидал именно этого - портал вел бы в какое-нибудь измерение демонов, а заказчика меньше всего интересовало, чтобы об этом портале кто-то знал, ну и платить он, конечно, не собирался.

 

Помимо этого я бы сделал диалог перед финальной конфронтацией более длинным. Мне кажется, было бы интересней, если бы они договаривались с группой номер два насчет того, что им совместно делать с их миссиями и кто является кем, но затем республиканец и его группа неожиданно бы попытались убить их прямо в середине диалога. Это сделало бы их более интересными, а то так как сейчас они просто тупо зашли с предъявами типа "мы вас сейчас всех завалим", мне сложно поверить в это с тактической точки зрения.

 

Понравились персонажи, само путешествие... Мир явно намного больше, чем показан.

 

Мне нравится фэнтази, когда в нем есть логика и по структуре оно похоже на научную фантастику. Типа как "Чужой", но внутри замка и с мечами и магией, если это имеет смысл... Мне кажется, это как раз в таком стиле произведение.

  • Like 1

Share this post


Link to post
Share on other sites

Create an account or sign in to comment

You need to be a member in order to leave a comment

Create an account

Sign up for a new account in our community. It's easy!

Register a new account

Sign in

Already have an account? Sign in here.

Sign In Now

  • Recently Browsing   0 members

    No registered users viewing this page.